Economía & Internacional & juguetes matemáticos

De gasolina y americanos preocupados

22 May, 2007 - - @egocrata

Andan por Estados Unidos todo preocupados por el precio récord, escandaloso, de la gasolina. El precio medio en el país estos días es de unos horripilantes $3,22 el galón, algo nunca visto, nunca oido, y que tiene al Congreso histérico buscando leyes que pasar que solucionen el problema.

Oh, el horror. Para españolitos distraidos, eso son unos espantosos, espantosos 0,63 Euros el litro, o dicho en otras palabras, a años luz del récord € 1,10 / litro que se llegó a pagar por la península no hace demasiado.

Entonces escribía sobre las conspiraciones y fantasmas que muchos veían tras las escaladas de precios en Estados Unidos, y defendía que no era más que el comportamiento habitual del mercado. Esta vez, sin embargo, tengo mis dudas.

El
problema, por una vez, no es el precio del petroleo a nivel internacional. Los incrementos del precio del crudo se notan más o menos igual en todas partes; sin embargo este año en Estados Unidos han visto como el precio de la gasolina subía más de un 30% en pocos meses mientras el barril estaba de hecho a valores inferiores que el año pasado. No estamos ante una subida global que afecta más a la muy inelástica demanda de crudo americana; hay algo raro.

El gran culpable parece ser que son los intermediarios imprescindibles en el mercado energético, las refinerias. Resulta que con todo lo que está cayendo, y permaneciendo la economía americana tan sedienta como siempre de sus derivados del petroleo, la capacidad de procesar crudo de las plantas del país apenas ha aumentado (o incluso disminuido) en los últimos años. La industria pone montones de excusas para justificar este estancamiento: regulación ambiental excesiva,
márgenes demasiado estrechos, un mercado inestable, más o menos la lista habitual. La verdad, yo me huelo más una restricción tácita de la oferta mucho más que otra cosa.

Es algo parecido a lo sucedido en la crisis energética de Enron en California, sólo que a mayor escala. Las grandes petroleras parecen haber llegado a la conclusión que la mejor manera de aumentar los beneficios es minimizando el riesgo que tiene cargarlos en el lado de la matería prima, y trasladarlos a algo más controlable como es el refinado. Al menos, eso es lo que se puede leer en las mismas hojas de resultados de compañías como Exxon, que parecen muy confortables teniendo plantas fuera de servicio a la mínima excusa. Y oye, no es que esta táctica sea nueva. Allá por Junio del 2001, antes que el 11-S hiciera a los americanos olvidarse de lo encantadoras que son sus
empresas, ya había informes.

¿Soluciones?. Bueno, para empezar no creo que sea mala noticia, necesariamente. Por primera vez en 26 años, los americanos están conduciendo menos; algo nunca visto. La gente sólo entiende esto de la conservación cuando se apunta a su bolsillo, ciertamente. Algún día los americanos se darán cuenta que hay cosas que se arreglan mejor a golpe de impuestos que dejando que un cártel petrolífero cualquiera te robe la cartera, pero vaya, todo se andará.